En China, ¿Ciudades Inteligentes o Ciudades de Vigilancia?

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Imagina una ciudad en la que se puede tomar un autobús sin conductor para ir a un supermercado sin tripulación o entrar en una habitación de hotel utilizando un sistema de reconocimiento facial, un lugar con un cerebro controlado por la inteligencia artificial, donde casi toda la infraestructura y todos los habitantes de la ciudad están controlados y vinculados a algún tipo de software.

Esto no es una visión distópica del futuro o una escena de una nueva película de ciencia ficción. De hecho, en China, ya está sucediendo. Situada a unos 100 kilómetros al sur de la capital china, Beijing, está la Nueva Área de Xiongan.

Este antiguo remanso se está transformando en una nueva ciudad inteligente de alta tecnología. Construida completamente desde cero, es una que podría proporcionar un modelo no sólo para las nuevas ciudades en China, sino en otras partes del mundo.

Concebida como la “ciudad del futuro” de China, se espera que la infraestructura básica de Xiongan esté terminada para el 2022 y tendrá una población de 5 millones.

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De los 1.000 proyectos de ciudades inteligentes que se están construyendo actualmente en todo el mundo, China es el hogar de la mitad de ellos.

Dado que las iniciativas de ciudades inteligentes implican la recopilación de grandes cantidades de datos personales, algunos expertos están planteando preocupaciones sobre lo que está impulsando el auge de las ciudades inteligentes en China y lo que los proyectos realmente significan para sus ciudadanos.

China argumenta que es pragmático para ella crear ciudades inteligentes: El gobierno afirma que está plenamente comprometido con la aplicación de las iniciativas de las ciudades inteligentes como forma de aumentar la eficiencia y la eficacia de sus ciudades de rápido crecimiento, proporcionando a los ciudadanos mejoras en el transporte, las comunicaciones, la gestión ambiental y la prevención del delito.

“China está experimentando un proceso de urbanización rápido y a gran escala, que requiere una gobernanza social más moderna, basada en datos e inteligente”, dice Peng Sen, presidente de la Sociedad China de Reforma Económica, un destacado grupo de reflexión del gobierno con sede en Beijing.

El compromiso con las ciudades inteligentes fue firmemente establecido por el gobierno chino en su 12º Plan Quinquenal publicado en 2011. En los años posteriores, Shanghai, Beijing, Guangzhou, Xi’an, Yinchuan y Hangzhou se han convertido en ejemplos notables de zonas urbanas antiguas que han recibido remodelaciones de ciudades inteligentes.

En Hangzhou, una ciudad del este de China con una población de 9,47 millones de habitantes, un sistema de ciudad inteligente diseñado por el gigante tecnológico chino Alibaba, llamado “City Brain”, está en uso desde 2016. Esencialmente, City Brain es un sistema de inteligencia artificial que utiliza grandes datos y gran poder de computación para mejorar y arreglar los problemas de tráfico.

Al monitorear cada vehículo de la ciudad, City Brain ya ha ayudado a reducir los embotellamientos de tráfico en un 15%. Sus creadores afirman que puede optimizar el tráfico de toda la ciudad, predecir dónde se producirán los atascos e incluso prevenir los accidentes de tráfico instituyendo un control preventivo del tráfico y la policía.

Pero mientras que las empresas de tecnología, las autoridades y los planificadores urbanos se apresuran a elogiar los beneficios de las iniciativas de ciudades inteligentes, los críticos advierten que muchos ciudadanos no son conscientes del impacto que los sistemas de recopilación de datos podrían tener en la privacidad personal.

“Las ciudades inteligentes son, sobre todo, ciudades de vigilancia que permiten una estrecha vigilancia y gestión de grandes poblaciones”, dice Vincent Mosco, experto en ciudades inteligentes y autor de “La ciudad inteligente en un mundo digital“. “Como líder en sistemas de ciudades inteligentes, China está sometiendo a sus ciudadanos a una vigilancia rutinaria mayor que la que los ciudadanos han experimentado en cualquier momento de la historia.

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Los sensores están ahora incorporados en toda la infraestructura urbana, en los electrodomésticos cotidianos y en los dispositivos que llevan los ciudadanos. Estos recogen datos 24 horas al día, 7 días a la semana, con o sin la conciencia y aprobación de los ciudadanos”.

El oficial superior de investigación de Privacy International, una organización benéfica con sede en el Reino Unido que defiende y promueve el derecho a la privacidad en todo el mundo, tiene preocupaciones similares.

La recopilación de datos sin la adecuada protección de los mismos significa que se crea un desequilibrio de poder entre el gobierno que los recopila y los ciudadanos cuyos datos se recopilan.

Creemos que es hora de que los ciudadanos reclamen ciudades inteligentes para que podamos tener ciudades construidas para los ciudadanos y no para vigilar a los ciudadanos o explotarlos para obtener beneficios y poder.

Algunos sostienen que a los ciudadanos chinos no les molestan tanto estas preocupaciones como a sus homólogos de Occidente. En una mesa redonda celebrada en Beijing el año pasado, por ejemplo, Robin Li, el director general del mayor motor de búsqueda de China, Baidu, dijo que los ciudadanos chinos están más dispuestos a cambiar la privacidad por la estabilidad.

Creo que los chinos son más abiertos o menos sensibles a la cuestión de la privacidad. Si son capaces de comerciar con la privacidad por conveniencia, por seguridad, por eficiencia, en muchos casos están dispuestos a hacerlo.

Sus comentarios desencadenaron una furiosa reacción en línea cuando los internautas chinos se dirigieron a la popular plataforma de microblog Weibo y lo criticaron duramente por hacer tal declaración. La reacción sugirió que los ciudadanos chinos se preocupan más por sus derechos de privacidad de lo que se suponía.

Mosco, el experto en privacidad, dice que la vigilancia es más omnipresente en China porque el gobierno insiste en imponerla en todo el país y en detener cualquier resistencia al discutir el asunto con los ciudadanos chinos.

Sin embargo, su investigación indica que los ciudadanos de China no son más propensos que los de otras naciones a cambiar la privacidad por la seguridad.

He aprendido que la gente en China se resiste a la vigilancia persistente y generalizada y trata de resistir de manera pequeña e individual, por ejemplo, utilizando dispositivos que son más difíciles de vigilar.

Fan Yang, un experto en privacidad especializado en ciudades inteligentes chinas, cree que las ciudades inteligentes son más o menos un argumento de marketing que en realidad son una trampa para recoger más datos que benefician principalmente a las autoridades y a las empresas tecnológicas.

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“Siempre hablan de cómo las ciudades inteligentes se utilizarán para el bien público para resolver diferentes problemas urbanos“, dice Yang. “Sin embargo, para los ciudadanos, estos problemas urbanos como la contaminación atmosférica, el smog y los atascos de tráfico todavía existen.

Incluso después de que se implementen las iniciativas de las ciudades inteligentes, no hay muchos cambios de los que se puedan beneficiar los ciudadanos comunes”.

El beneficio de las ciudades inteligentes va claramente a las autoridades que pueden utilizar la promesa de la ciudad moderna y de alta tecnología para extender y profundizar la vigilancia.

También va a las grandes empresas de tecnología que se benefician primero de la construcción de la infraestructura de la ciudad inteligente y en segundo lugar por la mercantilización de todo el espacio de la ciudad inteligente. Los ciudadanos ganan cierta eficiencia operativa pero a un gran costo para su libertad.

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